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Cómo el COVID-19 puede dañar el cerebro

Algunas personas que se enferman con el coronavirus desarrollan síntomas neurológicos. Los científicos están luchando por entender por qué.

La mujer había visto leones y monos en su casa. Se estaba volviendo desorientada y agresiva con los demás, y estaba convencida de que su marido era un impostor. Tenía alrededor de 50 años, décadas más que la edad a la que normalmente se desarrolla la psicosis, y no tenía antecedentes psiquiátricos. Lo que sí tenía, sin embargo, era COVID-19. El suyo fue uno de los primeros casos conocidos de alguien que desarrolló psicosis después de contraer la enfermedad.

Efectos neurológicos

En los primeros meses de la pandemia de COVID-19, los médicos lucharon por mantener la respiración de los pacientes y se concentraron principalmente en tratar los daños en los pulmones y el sistema circulatorio. Pero incluso entonces, se estaba acumulando evidencia de efectos neurológicos. Algunas personas hospitalizadas con COVID-19 estaban experimentando delirio: estaban confundidas, desorientadas y agitadas. En abril, un grupo en Japón publicó el primer informe de alguien con COVID-19 que tenía hinchazón e inflamación en los tejidos cerebrales. Otro informe describió a un paciente con deterioro de la mielina, un recubrimiento graso que protege las neuronas y está irreversiblemente dañado en enfermedades neurodegenerativas como la esclerosis múltiple.

“Los síntomas neurológicos son cada vez más aterradores”, dice Alysson Muotri, neurocientífica de la Universidad de California, San Diego, en La Jolla.

La lista ahora incluye accidente cerebrovascular, hemorragia cerebral y pérdida de memoria. No es extraño que las enfermedades graves causen tales efectos, pero la escala de la pandemia COVID-19 significa que miles o incluso decenas de miles de personas ya podrían tener estos síntomas y, como resultado, algunas podrían estar enfrentando problemas de por vida.

Sin embargo, los investigadores están luchando por responder preguntas clave, incluidas las básicas, como cuántas personas tienen estas afecciones y quién está en riesgo. Lo más importante es que quieren saber por qué aparecen estos síntomas en particular.

Programa post Covid-19 en el Institut Guttmann

Para responder a la pandemia, el Institut Guttmann ha puesto en marcha un nuevo Programa de Neurorrehabilitación post Covid-19, que tiene como principal objetivo la detección precoz y el tratamiento de estas secuelas e incluye rehabilitación funcional, neurológica-motora, cognitiva-conductual, emocional y respiratoria. El programa alterna la medicina presencial y telemática e incluye una valoración previa del estado del paciente y el tratamiento personalizado por parte de un equipo transdisciplinario integrado por médicos neurorrehabilitadores, fisioterapeutas, terapeutas ocupacionales y educadores físicos, neuropsicólogos y el acceso a la plataforma de telerehabilitación cognitiva Guttmann, NeuroPersonalTrainer®.

Cerebros afectados

Aunque los virus pueden invadir e infectar el cerebro, no está claro si el SARS-CoV-2 lo hace de manera significativa. En cambio, los síntomas neurológicos podrían ser el resultado de una sobreestimulación del sistema inmunológico. Es crucial averiguarlo, porque estos dos escenarios requieren tratamientos completamente diferentes. «Por eso los mecanismos de la enfermedad son tan importantes», dice Benedict Michael, neurólogo de la Universidad de Liverpool, Reino Unido.

A medida que la pandemia se intensificaba, Michael y sus colegas se encontraban entre los muchos científicos que comenzaron a recopilar informes de casos de complicaciones neurológicas relacionadas con COVID-19.

En un artículo de junio, él y su equipo analizaron detalles clínicos de 125 personas en el Reino Unido con COVID-19 que tenían efectos neurológicos o psiquiátricos. De estos, el 62% había experimentado daños en el suministro de sangre del cerebro, como accidentes cerebrovasculares y hemorragias, y el 31% tenía estados mentales alterados, como confusión o inconsciencia prolongada, a veces acompañados de encefalitis, la hinchazón del tejido cerebral. Diez personas que tenían estados mentales alterados desarrollaron psicosis.

Tampoco todas las personas con síntomas neurológicos han estado gravemente enfermas en las unidades de cuidados intensivos. “Hemos visto a este grupo de personas más jóvenes sin factores de riesgo convencionales que están teniendo accidentes cerebrovasculares y pacientes que tienen cambios agudos en el estado mental que no se explican de otra manera”, dice Michael.

Un estudio similar publicado en julio recopiló informes de casos detallados de 43 personas con complicaciones neurológicas por COVID-19. Algunos patrones se están volviendo claros, dice Michael Zandi, neurólogo del University College London y autor principal del estudio. Los efectos neurológicos más comunes son el accidente cerebrovascular y la encefalitis. Esta última puede escalar a una forma grave llamada encefalomielitis diseminada aguda, en la que tanto el cerebro como la médula espinal se inflaman y las neuronas pierden sus recubrimientos de mielina, lo que produce síntomas similares a los de la esclerosis múltiple. Algunos de los pacientes más afectados tenían sólo síntomas respiratorios leves. “Este fue el cerebro afectado como su principal enfermedad”, dice Zandi.

Las complicaciones menos comunes incluyen el daño de los nervios periféricos, típico del síndrome de Guillain-Barré, y lo que Zandi llama “una mezcolanza de cosas”, como la ansiedad y el trastorno de estrés postraumático. Se han observado síntomas similares en brotes de síndrome respiratorio agudo severo (SARS) y síndrome respiratorio de Oriente Medio (MERS), también causados ​​por coronavirus. Pero menos personas se infectaron en esos brotes, por lo que hay menos datos disponibles.


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